El turismo ecológico o ecoturismo es un enfoque para las actividades turísticas en el cual se privilegia la sustentabilidad, la preservación y la apreciación del medio (tanto natural como cultural) que acoge a los viajantes. Aunque existen diferentes interpretaciones, por lo general el turismo ecológico se promueve como un turismo "ético", en el cual también se presume como primordial el bienestar de las poblaciones locales, y tal presunción se refleja en la estructura y funcionamiento de las empresas/grupos/cooperativas que se dedican a ofrecer tal servicio.

El genuino ecoturismo debe seguir los siguientes siete principios, tanto para quienes operan los servicios como para quienes participan:

  • Minimizar los impactos negativos, para el ambiente y para la comunidad, que genera la actividad.
  • Construir respeto y conciencia ambiental y cultural.
  • Proporcionar experiencias positivas tanto para los visitantes como para los anfitriones.
  • Proporcionar beneficios financieros directos para la conservación.
  • Proporcionar beneficios financieros y fortalecer la participación en la toma de decisiones de la comunidad local.
  • Crear sensibilidad hacia el clima político, ambiental y social de los países anfitriones.
  • Apoyar los derechos humanos universales y las leyes laborales.

Pese a su corta existencia, el ecoturismo es visto por varios grupos conservacionistas, instituciones internacionales y gobiernos como una alternativa viable de desarrollo sostenible. Existen países como Costa Rica, Kenia, Madagascar, Nepal y Ecuador (Islas Galápagos) donde el turismo ecológico produce una parte significativa de los ingresos de divisas provenientes del sector turístico, e incluso en algunos casos, de la economía del país. "Turismo ecológico." Wikipedia, La enciclopedia libre. 7 abr 2009, 20:19 UTC. 4 may 2009, 15:13 http://es.wikipedia.org.

Práctica del Ecoturismo en Centroamérica

A nivel centroamericano los países que más han desarrollado el ecoturismo son Belice y Costa Rica, el primero basado en la rica herencia patrimonial del mundo Maya y su impresionante infraestructura desarrollada, que ha sido muy bien aprovechada en combinación con las Áreas Naturales muy bien protegidas y conservadas. El desarrollo de Belice, en términos de oferta ecoturística, ya tiene importancia mundial, cabe destacar el papel del estado en el desarrollo y aplicación de políticas explícitas dirigidas para lograr los objetivos alcanzados.

Mientras que Costa Rica presenta más bien un estado de saturación, debido al exceso de visitas en Áreas Protegidas, proliferación de Inversionistas Extranjeros en dichas áreas, con privilegio del beneficio económico, con los consecuentes impactos ambientales sobre todo en territorios frágiles. No obstante, al suroeste del país, en la parte fronteriza con Panamá, con menos densidad poblacional, persisten Áreas Protegidas auténticamente conservadas, con una muy estricta regulación de uso.

En el caso de Panamá se encuentra en una etapa de desarrollo basada en ecocircuitos de las Islas de Boca del Toro y del Parque Nacional Darién. Dada su posición geográfica y la existencia del canal Interoceánico, no ha existido una presión económica relativa para priorizar el desarrollo ecoturístico como alternativa, como son el caso de países como Honduras y Nicaragua con altos niveles de pobreza y amplia riqueza natural.

El turismo y su relación con el ecoturismo

¿Qué es el turismo?
(Proviene del latín TOUR y TORN = TORNAR)
Es un fenómeno social de masa, que se ha convertido para algunos países en factor importante y hasta básico para su economía.

¿Quién es el Turista?
Es la persona que viaja temporalmente y regresa a su lugar de origen.

Turismo

Según De la Torre Padilla: "Es un fenómeno social que consiste en el desplazamiento voluntario y temporal de individuos que por motivos de descanso, recreación, cultura y salud, se traslada de su lugar de origen a otro en el que no ejerce actividad lucrativa ni remunerada, generando interrelaciones de importancia económica y cultural".

Las causas del fenómeno turístico se atribuyen a 2 factores:

Distancias acostadas, por la fluidez en las vías de comunicación.
La elevación de los niveles de vida en el campo económico, cultural, social y educacional.

Ecoturismo

Según Ziffer y Cols: "Un viaje bien planeado, con desarrollo económico para el país, conservación de los recursos naturales y beneficios para los habitantes locales".

Según la Conservación Internacional: "Una estrategia que busca un compromiso entre el preservacionismo y el crecimiento exponencial como otra industria más que explota la naturaleza".

Según Tolba: Ve al ecoturismo como dos fuerzas:

  • Aspecto negativo: Se le puede calificar así por la destrucción de frágiles ecosistemas, por contribuir a la inflación, por cambiar estilos de vida locales, por causar contaminación marina, terrestre, etc.
  • Aspecto positivo: Puede promover empleos e intercambios económicos para beneficios de algún país; como fuentes de recursos para mantener parques y reservas ecológicas y artesanías como productos turísticos.

Según la UICN entiende al Ecoturismo como:
"Aquella modalidad turística ambiental responsable, consistente en viajar o visitar áreas naturales relativamente sin disturbar con el fin de disfrutar, apreciar y estudiar los atractivos naturales (paisaje, flora y fauna silvestre) de dichas áreas, así como cualquier manifestación cultural ( del presente y del pasado) que pueden encontrarse ahí, a través de un proceso que promueve la conservación, tiene bajo impacto ambiental y cultural y propicia un involucramiento activo y socio económicamente benéfico de las poblaciones locales".

Según Cevallos Lascuráin:
El Ecoturismo debe procurar:

  • La conservación de la naturaleza.
  • La comunicación de la historia natural en la que quedan contempladas las características culturales locales.
  • El bienestar de las culturas locales en el sentido de una mejor calidad de vida y no necesariamente un mayor nivel de vida.
  • El desarrollo sostenible de las presentes y de las futuras generaciones.

De cumplir con estos requisitos:
“El ECOTURISMO, entonces, promueve los valores culturales y de conservación”.

Entre muchas bondades que tiene esta unión, podríamos citar:

  • Favorece el desarrollo de una cultura ecológica, al promover la apreciación de los valores de la naturaleza.
  • Motiva la acción individual responsable y la organización social y política, a favor de la conservación de la naturaleza. 
  • Genera fondos para financiar proyectos de conservación.
  • Promueve el desarrollo socioeconómico regional.
  • Genera usos alternativos de los recursos naturales. Son aprovechados los usos no tangibles de los recursos.
  • Logra la integración de la conservación de la naturaleza, de la educación y del desarrollo socioeconómico, dándole un sentido regional.

Recursos naturales y su posición dentro del marco turístico

Según Enrique Beltrán: Se entiende por todo cuanto hay en la naturaleza actual o potencialmente utilizable por el hombre.

  • Finalidad: Satisfacer necesidades básicas o biológicas del hombre, como la energía solar, aire, agua, minerales, suelo, etc.
  • Recursos naturales turísticos: Son todos los elementos de la naturaleza con determinada atracción que motivan al sujeto a abandonar su domicilio.
  • Finalidad: Satisfacen necesidades de recreación esparcimiento, como son los bosques, playas, lagos, volcanes, etc.